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Caune de l’Arago

publié le , mis à jour le

- Présentation

La Caune de l’Arago est une cavité située à 3 km du village de Tautavel (Pyrénées-Orientales).

Plus de 15 m de remplissage permettent de reconstituer les variations climatiques des Corbières méridionales et du Roussillon entre 700 000 et 100 000 ans. En effet, les sédiments, les restes de pollen ou de faune (grands mammifères et microvertébrés) illustrent les fluctuations climatiques cycliques du Quaternaire entre les stades isotopiques 17 et 5.

Les restes osseux de grands mammifères ont été principalement accumulés par l’Homme et plus de 50 niveaux d’occupation ont été identifiés jusqu’à présent. Probablement charognards occasionnels, les occupants de la Caune de l’Arago pratiquaient surtout la chasse ainsi que l’attestent les études archéozoologiques. Leurs proies les plus courantes étaient le cheval, le cerf, le renne, le mouflon, le bison, le rhinocéros, le daim, le bœuf musqué… selon les périodes. L’abondance et la diversité des vestiges paléontologiques confèrent à la Caune de l’Arago un rôle de premier plan dans la description de certaines espèces et dans l’élaboration du cadre biochronologique du Pléistocène moyen européen.

Un abondant outillage lithique du Paléolithique inférieur est mêlé aux restes fauniques. Selon les niveaux, les galets aménagés, les pièces bifaciales, les nucléus, l’outillage retouché (racloirs, denticulés, becs…), les éclats bruts et les débris sont plus ou moins variés. Essentiellement réalisée en quartz local, cette industrie comprend également des matières premières qui reflètent des déplacements sur plus de 30 km. De manière globale, l’assemblage lithique représente une grande séquence culturelle acheuléenne, avec le quartz qui détermine un fond relativement homogène mais avec des assemblages spécifiques à chaque niveau d’occupation qui indiquent les activités et la cognition de ces populations.

De plus, à ce jour, 148 restes humains ont été découverts dans des niveaux de 300 000 à 560 000 ans, et plus particulièrement dans les niveaux de 450 ka. Représenté par des enfants et des adultes, des femmes et des hommes, des éléments crâniens et post-crâniens, ce matériel est essentiel pour préciser le statut de Homo heidelbergensis. Si les pendages post-dépositionnels compliquent le travail de fouille et des reconstitutions des paléosurfaces, ils sont très formateurs pour rendre compte des déformations physiques (plastiques et cassantes) des stratigraphies en contexte karstique. De la même manière, d’intenses altérations géochimiques qui affectent localement le remplissage aboutissent à des conservations différentielles des vestiges et illustrent clairement certains biais taphonomiques, inattendus dans ces milieux carbonatés.

Ainsi, la Caune de l’Arago est un site incontournable pour :

  • reconstituer l’évolution des climats et les paléoenvironnements dans le bassin méditerranéen nord-occidental au Pléistocène moyen, entre 700 000 et 100 000 ans (SIM 17 à 5),
  • connaître l’évolution morphologique des premiers habitants de l’Europe et leur place dans le cadre géochronologique et paléoécologique du Quaternaire,
  • reconstituer l’évolution de la technologie, des comportements de subsistance et des activités sociétales des Homo heidelbergensis dans le bassin méditerranéen.

De plus, les 6 m de remplissage qu’il reste à explorer ont le potentiel pour :

  • documenter les transitions fauniques d’herbivores et de carnivores, amorcées vers 1 Ma avec le déclin des faunes « villafranchiennes » et le renouvellement consécutif profond des associations mammaliennes, dont les composantes archaïques s’éteignent définitivement aux alentours de 0,5-0,4 Ma,
  • connaître les comportements et les modes de vie des populations euro-méditerranéennes au Pléistocène moyen durant cette période charnière quasiment inconnue en Europe, où il semblerait que les comportements plutôt charognards font place à des populations de chasseurs,
  • combler la lacune de restes humains en Europe, entre 450 000 ans et 780 000 ans.

Avant 1964, les travaux à la Caune de l’Arago sont plutôt le fait de particuliers indépendants, effectués sans concertation entre les différents intervenants et non publiés, à l’exception notable des recherches des inventeurs, Joseph Nabor Bonaventure Farines et Pierre Toussaint Marcel de Serres de Mesplès (1829). Il est à souligner que la grotte, bien que d’accès relativement aisé, n’a pas fait l’objet des fouilles extensives si communes au XIX° siècle. Prospecté, « inventé » mais considéré comme gisement paléontologique uniquement, elle a échappé à une vidange par trop expéditive. Sa dimension archéologique n’a été reconnue qu’en 1948 par l’abbé Jean Abélanet. À partir de 1964, les travaux à la Caune de l’Arago s’effectuent sous la direction d’Henry et de Marie-Antoinette de Lumley et prennent rapidement de l’ampleur et de la notoriété avec la découverte de restes d’Homo heidelbergensis : en 1969, une première mandibule et surtout en 1971, la face et le frontal Arago 21. Entre 1998 et 2006, le chantier est placé sous la responsabilité d’Anne-Marie Moigne (MC-MNHN). Il est depuis 2007 sous la direction de Christian Perrenoud (IE-MNHN).

- Inscription au chantier de fouille

Le chantier de fouilles de la Caune de l’Arago est ouvert du lundi 4 mai au dimanche 30 août 2015. Les participants doivent être majeurs et suivre un stage d’au moins 15 jours (4 semaines recommandées). Le chantier accueille des étudiants en Géologie du Quaternaire, en Préhistoire, en Paléontologie, en Anthropologie ainsi que de jeunes chercheurs. Il est ouvert dans une certaine mesure à quelques bénévoles sans expérience de fouille préalable. Une bonne condition physique est nécessaire, en raison des conditions climatiques parfois éprouvantes (températures estivales) du dénivelé entre le site de fouille et le camp de base (80 m), des positions de fouille et de tamisage... Il est impératif d’être à jour de votre vaccination antitétanique à la date de votre arrivée sur le lieu de fouilles. Veuillez également, sur la fiche de candidature, signaler toute allergie, alimentaire ou autre (plantes, insectes) et tout problème de santé particulier (vertiges, chutes de tension...) qui pourraient gêner le bon déroulement de votre séjour ou qui nécessiteraient des précautions à prendre et d’éventuels soins spécifiques à apporter. Pour des précisions sur l’accès au chantier, son implantation, son déroulement et autres aspects pratiques, cliquez ci-dessous sur les documents à télécharger. Les activités comprennent la fouille dans la grotte (fouille fine, décapage…), l’identification du matériel archéologique, l’enregistrement des objets sur carnet et sur plan, le lavage et le marquage du matériel, le tamisage et le tri des sédiments décapés. Elles peuvent inclure le dessin des coupes stratigraphiques, la restauration du matériel osseux, l’étude préliminaire du matériel de l’année...

- Pour s’inscrire :

Chaque postulant doit faire parvenir une lettre de motivation et un curriculum vitæ à :

Christian PERRENOUD Muséum national d’Histoire naturelle – Département de Préhistoire – UMR 7194 du CNRS

Centre Européen de Recherches Préhistoriques - Avenue Léon-Jean Grégory - 66 720 TAUTAVEL

perrenoud@mnhn.fr – 04 68 38 31 14

et renseigner la fiche individuelle de candidature (à télécharger). Il doit y joindre une attestation d’assurance et une décharge de responsabilité en cas d’accident et attendre de recevoir l’acceptation de son inscription avant d’arriver sur le chantier. Sans confirmation de son inscription, il ne pourra pas être admis au stage.

1-Fiche synthétique d’information 2017.pdf
2-Aspects pratiques du chantier de la Caune de l’Arago 2017.pdf
2b-Practical aspects of the Caune de l’Arago excavation 2017.pdf
3-Implantations du chantier de la Caune de l’Arago 2017.pdf
4-Bus CTPM Ligne 7 Aéroport-Perpignan 2017-03-06
4-Bus CTPM Ligne 12 Perpignan-Vingrau via Tautavel 2017-03-06
5b-Application form 2017
5-Fiche de candidature 2017
6b-Responsibility and Insurance 2017
6-Responsabilité et Assurance 2017